落地仍是整朵完整的優雅!賞五月桐花雪

四月下旬,該是油桐開花的時節。4月20日,我驅車前往苗栗三義的三通嶺古道賞花。

三通嶺古道連接三義與通宵,已往兩地之間山林多生長相思樹,住民燒樹成炭,並經由卵石鋪設的步道,將木炭挑往三義火車站輸出,古道因而也稱作「挑炭古道」。

油桐花大多數都是整株開雄花或整株開雌花;少數雌雄同株 圖/沈正柔

油桐花大多數都是整株開雄花或整株開雌花;少數雌雄同株 圖/沈正柔

桐油、木炭、香茅油、樟腦曾經是附近的民生作物,炭窯已成廢墟,樟樹傳來樹雀的吵鬧聲,還有作坊在提煉香茅油;油桐籽不再榨油,油桐樹的經濟效益目前只侷限在短短的花季。

油桐樹原生於中國華南地區,在化工業不發達的年代,油桐曾是高經濟價值作物。油桐籽提煉的桐油是油漆主要原料,快乾防水的特性,可用於機械防銹;貴州銅仁出產的桐油,甚至可代替汽油、柴油。中國的桐油生產佔世界九成,因此在1939年二次大戰期間,國民政府曾經用桐油作抵押,與美國簽訂《桐油借款合約》,獲得2500萬美元貸款,用作購車及改善滇緬道路運輸。

油桐樹冬日枯乾的枝頭,三月開始萌芽,紅褐色的葉芽,很快長成一片綠蔭 圖/沈正柔

油桐樹冬日枯乾的枝頭,三月開始萌芽,紅褐色的葉芽,很快長成一片綠蔭 圖/沈正柔

台灣的油桐於日据時代自中國引進,多種植在中北部中低海拔山區,除了榨油,木材還能製作木屐、火柴棒及小型家具。基本上,台灣油桐有兩種,一種是俗稱「千年桐」的木油桐(Aleurites montana),另一種俗稱「三年桐」的油桐(Aleurites fordii);千年桐數量大約佔90%,三年桐相對少見。當地人用「三扁光,千杯皺」的口訣分辨兩種油桐樹。意思是「三年桐的腺體無柄扁平,果實外表光滑;千年桐的腺體為有柄杯狀,果實外表具有皺褶」,因此,三年桐也稱「光桐」,千年桐則稱「皺桐」。三年桐生長三年即能開花結果,千年桐不代表桐樹能存活千年,只是形容樹的經濟年限較長久。

葉基腺體 圖/沈正柔

葉基腺體 圖/沈正柔

午后從葉隙滲透的陽光灑在花上,随著習習涼風搖曳生姿。油桐花是單性花,一朵花中不會同時有雌蕊與雄蕊,大多數都是整株開雄花或整株開雌花;少數雌雄同株,也就是同一株樹上有雄花和雌花,通常雌花生長位置比較接近樹冠,雄花在下方。

「美麗」似乎傾向與「女人」關連。我走向桐花走廊,一路詢問賞花的路人,幾乎所有人都告訴我花心泛紅的是雌花,就像女人抹了胭脂,即使落地仍然保持整朵完整的優雅。

通常雌花生長位置比較接近樹冠,雄花在下方。 圖/沈正柔

通常雌花生長位置比較接近樹冠,雄花在下方。 圖/沈正柔

公樹落花後就能繼續成長,母樹還要等果實掉落後才能生長,所以公樹通常比母樹粗壯。 ...

公樹落花後就能繼續成長,母樹還要等果實掉落後才能生長,所以公樹通常比母樹粗壯。 圖/沈正柔

直到遇見一位佝僂的長者,他說:「那大捧的全是公花,初開花時花心黃色,過幾天才會變紅並且整朵掉落。」;他找到一株全是母花的雌株說:「你看母花一束只有8-10朵,受粉後花瓣一片片掉落。因為公樹落花後就能繼續成長,母樹還要等果實掉落後才能生長,所以公樹通常比母樹粗壯。」

油桐果 圖/沈正柔

油桐果 圖/沈正柔

他還說:「我從小就在這裡撿落地的油桐果賣錢。你9月如果經過,小心落果砸頭!」。

走出桐花走廊,我沿著苖48號鄉道漫步。在路邊遇見一棵母株,花初開,花瓣晶瑩剔透吹彈可破,婉轉吐出淡綠花柱,完全不見桐花走廊上花瓣零落、子房膨脹的邋遢。也許,雌花一瓣瓣剝離,正是為了呵護懷中孕育的種籽。

賞桐花,多半賞的是雄花。油桐樹冬日枯乾的枝頭,三月開始萌芽,紅褐色的葉芽,很快長成一片綠蔭;雄株米粒狀的花苞,一簇簇矗立枝頭蓄勢待發。四月中旬,白色花瓣掙脫出包裹,展開美麗旅程。花心從清新的黄綠逐漸轉成嬌嫩的粉紅、成熟的深红;也不過三、四天光景,雄花就在最紅艷的時分,選擇乘著風,像竹蜻蜓般飄落,化成暮春覆蓋大地的雪白。

落紅不是無情物,化作春泥更護花 圖/沈正柔

落紅不是無情物,化作春泥更護花 圖/沈正柔

有人說,雄花落地為讓母花能獲得更多養份。我也相信「落紅不是無情物,化作春泥更護花」。但是,對於多數雌雄異株的油桐樹,歌頌雄花偉大情操,恐怕只能說是「美麗的錯誤」。

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